Industria tutunului își caută viitorul în industria aviatică: Solaris tobacco biojet

Tutunul și industria aviatică sunt ca apa și uleiul: în avion este interzis fumatul. Dar în curând s-ar putea ca avioanele să fumeze... Iată explicația acestei afirmații, care pare o glumă, dar e, de fapt, o idee extrem de serioasă.

 PE SCURT

Compania italiană SunChem lucrează de aproape 25 de ani la realizarea unei plante de tutun care să poată fi utilizată ca biocarburant. Principial, modificările genetice au dus la o producție mult mai mare de semințe, în paralel fiind crescută capacitatea plantei de a se adapta condițiilor nefavorabile cultivării altor plante, din industria alimentară.

Boeing împreună cu South African Airways au demarat un program pilot, pentru cultivarea și transformarea noii plante de tutun ”Solaris” în biojet pentru avioane. Compania aviatică sud-africană are planuri ambițioase, dorind ca, până în 2023, jumătate din combustibilul folosit de avioanele sale să fie produs din acest tutun.

Mai multe detalii, în continuare 

Când vine vorba despre industria tutunului, discuția tinde să devină extrem de tensionată. Marile companii din domeniu fac profituri de sute de miliarde de dolari anual, în timp ce efectele nocive ale țigărilor duc la moartea a circa 4-5 milioane de oameni anual, în timp ce alte zeci de milioane suferă de diverse afecțiuni – ceea ce se transpune în zeci de miliarde de dolari cheltuiți în sistemele de sănătate publică.

Vorbim, așadar, de o mega-industrie care poate fi combătută cu greu. În ultimii ani, însă, se fac pași destul de mari din punct de vedere legislativ și al informării publicului, așa încât, într-un viitor mai mult sau mai puțin îndepărtat, industria tutunului va fi pusă într-un real pericol. Deci nu este de mirare că marile companii caută soluții pentru a-și asigura existența și chiar pentru a-și mări profiturile.

Una dintre direcții pare să fie cea a biocombustibililor pentru industria aviatică. Cel mai bun exemplu la ora actuală pare să îl reprezinte proiectul Solaris, în care sunt implicate Boeing (probabil cea mai cunoscută companie de construcție a avioanelor) și compania aviatică South African Airways (care are ca obiectiv să devină cea mai puțin poluantă din lume în domeniul ei).

 

Solaris este, de fapt, numele unui soi nou de tutun, pentru care italienii de la SunChem au demarat cercetările și experimentele încă din anii ’90. Noul soi de tutun a fost modificat genetic, astfel încât să producă o cantitate cât mai mare de semințe, din care să se extragă uleiul necesar producerii biojet-ului destinat avioanelor. Asta în timp ce, în cazul plantelor de tutun pentru țigări, contează mai mult frunzele.

În același timp, i-a fost crescută rezistența și capacitatea de adaptare în condiții dificile, putând fi cultivată chiar și în condiții deșertice (adică are și proprietăți de plantă halofită, adaptată creșterii pe soluri sărate). Ideea este ca aceste culturi de Solaris să nu afecteze câmpurile agricole destinate sectorului alimentar, evitându-se dilema ”mâncare sau combustibil”.

tutun biocombustibil avioane tigari - ecoprofit 2

Conform italienilor, un hectar de culturi Solaris asigură între 4 și 10 tone de semințe, peste 30% din această cantitate putând fi transformată în biojet. Reziduurile pot fi utilizate ca biomasă pentru producerea energiei necesare tocmai proceselor agricole sau de obținere a uleiului pentru biocombustibil. În plus, deoarece planta de tutun Solaris nu conține nicotină, dar nici alte chimicale periculoase, creatorii săi susțin că poate fi folosită și ca hrană pentru animale.

tutun biocombustibil avioane tigari - ecoprofit 1
Greu de crezut că plantele transportate de cultivatori vor ajunge biojet pentru avioane?

Boeing și Compania Aeriană a Africii de Sud au demarat deja un program-pilot în regiunea Limpopo din Africa de Sud, considerată ”epicentrul” industriei de tutun din această țară. Până la finalul acestui an este așteptată și producția primei cantități de biojet rezultat din planta de tutun Solaris, precum și primul test al unui avion cu acest nou combustibil.

Boeing și South African Airways afișează un optimism ridicat: compania sud-africană se așteaptă ca în 2023 să utilizeze circa 100 de milioane de galoane din acest biojet, ceea ce va reprezenta jumătate din combustibilul consumat anual de avioanele sale. Lucru care este de așteptat să impulsioneze și alți producători de tutun să facă această schimbare în business-ul lor – mai ales pe fondul creșterii numărului de avioane care vor zbura pe mapamond în următoarele decenii.

Există, însă, și un revers al medaliei care va trebui rezolvat cât mai repede: ce efecte asupra mediului va avea utilizarea acestui biojet rezultat din planta de tutun Solaris? Țigările, de exemplu, se estimează că sunt responsabile de circa 8 milioane de tone de gaze cu efect de seră, anual. Iar o parte dintre defrișările pe plan global sunt puse pe seama obținerii de noi terenuri pentru cultivarea tutunului, ceea ce, din nou, este o problemă sensibilă privind influențele nefaste asupra mediului.

tutun-biocombustibil-avioane-tigari-ecoprofit

Pentru moment, lucrurile arată promițător, iar faptul că un produs petrolier, precum kerosenul, are șanse de a fi înlocuit de un biocombustibil mult mai puțin poluant este îmbucurător. Mai ales că, în paralel, s-ar putea reduce și flagelul fumatului, odată ce interesul companiilor din industria tutunului ar fi acaparat de producția de biocombustibil. Rămâne de văzut, totuși, cât de sustenabilă este ideea utilizării tutunului pe post de biocombustibil. În mod realist, pentru niște rezultate concrete mai trebuie să așteptăm câțiva ani, deci de-abia după 2020 vom putea vorbi cel mai probabil de o schimbare în industria tutunului.